I pulcinella hanno dimensioni piuttosto ridotte: raggiungono una lunghezza di circa 30 cm e un peso che varia dai 350 ai 550 g. Il loro aspetto può sembrare molto buffo, ma la natura non crea nulla per caso.

Tutto in questo uccello ha una precisa funzione: il corpo, con colorazione simile a quella di un pinguino è la loro tuta mimetica: le parti inferiori bianche rendono meno visibile il pulcinella a predatori marini, mentre le parti superiori nere lo mimetizzano agli occhi di altri uccelli predatori le zampe corte e palmate, di un arancione intenso, sono poco efficienti sulla terraferma, ma in mare sono ottimi timoni le corte e robuste ali ( l’apertura varia dai 53 ai 67 cm) sono poco adatte alle manovre di volo e atterraggio, ma sono usate come remi sott’acqua.

Il becco triangolare, enorme, serve per scavare i tunnel dove vengono deposte le uova e, fornito di di uncini, per trasportare i pesci( fino a 62 in una sola volta); in inverno è di dimensioni più piccole e appare scolorito, in primavera invece si riveste di uno strato corneale di colore rosso, giallo e nero e segnala la disponibilità alla riproduzione.

Anche la lingua è fornita di uncini e con il becco contribuisce a tenere saldi i pesci catturati. L’occhio nero, messo in risalto durante la stagione degli amori da ornamenti rossi, azzurri e neri è un richiamo all’accoppiamento.

L’habitat dei pulcinella di mare

I pulcinella di mare (fratercula arctica) vivono in mare aperto nel nord Atlantico. Solo durante il periodo riproduttivo si spostano sulle coste di Canada, Groenlandia, Islanda, Irlanda, Francia, Gran Bretagna, Norvegia, Stati Uniti.

Prediligono coste rocciose con margini erbosi, falesie e isole dove alla roccia si sia sovrapposto uno strato di terreno tale da permettere lo scavo delle gallerie – nido.

Gli esemplari non ancora maturi o non impegnati nella cova passano tutto l’anno in mare. Nell’Oceano Pacifico settentrionale vivono alcune specie imparentate con i pulcinella di mare: il pulcinella dal corno (fratercula corniculata) e il pulcinella dai ciuffi (fratercula cirrhata).

Come si riproducono i pulcinella di mare

In primavera per i pulcinella di mare inizia la stagione degli amori: la livrea si fa più lucida, il becco si copre con una cornea dai colori vivaci, il piumaggio intorno agli occhi si colora di rosso e nero e spuntano degli ornamenti azzurri sopra e sotto il bulbo.

Il rito dell’accoppiamento avviene con sfregamenti reciproci del becco messi in atto per rafforzare il legame.

Le coppie restano unite per tutta la vita e nidificano tra giugno e luglio sempre sulla stessa scogliera, spesso addirittura nello stesso nido.

Scavano lunghe gallerie nel terreno, alla fine delle quali depongono un uovo solo, tondo e bianco. La cova dura 42 giorni. Una volta nato, il pulcino viene nutrito per 40 giorni.

Questo è il periodo migliore per osservare i pulcinella che popolano le scogliere dell’Islanda sud occidentale e delle isole minori. Trascorso questo periodo il piccolo è pronto per lasciare il nido e rifugiarsi in mare, dove trascorrerà la maggior parte della sua vita. L’età media dei pulcinella varia dai 20 ai 25 anni.

Abitudini e comportamenti dei pulcinella di mare

I pulcinella di mare si nutrono di pesci e crostacei. Durante tutta la vita vivono in colonie in alto mare e hanno sviluppato un linguaggio comune, utilizzato soprattutto nella stagione degli accoppiamenti:

  • il corpo orizzontale, le penne gonfie e il becco aperto rivolto verso un nemico o un rivale indicano una minaccia
  • l’andatura a passi veloci e capo chino sono una richiesta di perdono
  • un atterraggio nel bel mezzo di un gruppo della stessa colonia è un atteggiamento di pacificazione
  • un portamento impettito e una camminata di “marcia” davanti al nido sono un modo per marcare il territorio.
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